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日本一架不需要燃料、只靠太陽粒子就可推進的「太空帆船」(space yacht),預定在5月18日發射升空,將一探金星之美。

有著風箏型風帆的太空帆船,被名為「伊卡洛斯」(Ikaros),造價3500萬英鎊,是由日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)研發的,而載有這架日本太空船的火箭將從種子島太空中心(Tanegashima Space Center)發射。

「伊卡洛斯」方形的船帆上,配備了薄膜太陽能電池,它利用太陽能的方式,就如同帆船利用風力在水中行駛一樣。太陽能將提供太空船充足的推進力,使它在太空中翱翔、旋轉。科學家也將操縱「伊卡洛斯」,讓它隨著陽光改變角度,讓太陽粒子得以彈射到銀色的船帆上頭發電。此類技術的運用,過去專家僅在地球附近的有限軌道使用,這是首次應用於探索外太空。

據「英國每日郵報」(Daily Mail)報導,這架太帆船一抵達外太空後,短短的圓柱體分離艙將會脫離火箭,並以1分鐘20周的速率旋轉,產生的離心力,將能幫助太空船展開具有伸縮性的船帆。這張船帆每邊長達14.021公尺,厚度卻比人類的頭髮還要薄。

而在6個月的航行中,「伊卡洛斯」將朝金星(Venus)的方向航行。若任務成功, JAXA下一步的計畫則是利用比「伊卡洛斯」大上2倍的船帆,探索木星(Jupiter)以及特洛伊小行星群(Trojan group)。
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